Scienza

COVID: aumentano i ricoveri ospedalieri dei bambini

In un momento in cui l’onda Omicron sembra attenuarsi, sono emerse nuove preoccupazioni sull’impatto della variante sui bambini.

Dall’inizio del nuovo anno, i tassi giornalieri di ospedalizzazione dei bambini sono aumentati a livelli record. Sebbene siano incomparabili con i tassi di ricovero per gli adulti, quasi tanti bambini sono stati portati in ospedale nei primi nove giorni del 2022 (1.098) come l’intera prima ondata (1.333).

Ma, come è avvenuto dal primo giorno, nei dati c’è di più di quanto sembri. I bambini che vanno al pronto soccorso sono meno malati di quanto non siano stati in qualsiasi fase della pandemia, respingendo le teorie secondo cui Omicron è più grave nei giovani.

Anche la percentuale di bambini ricoverati che necessitano di ossigeno è diminuita. Tra il 14 dicembre e il 12 gennaio, solo il 12% dei minori ha ricevuto ossigeno, in calo rispetto al 20% nell’onda delta.

Anche il numero dei trasferimenti in terapia intensiva è diminuito nel tempo, mentre è diminuita anche la quantità media di tempo che un bambino di qualsiasi età trascorre in ospedale. All’inizio della pandemia, i ragazzi di età compresa tra 12 e 17 anni venivano generalmente ricoverati in ospedale per 11,5 giorni. Ora sono 2,5 giorni.

“Voglio davvero sottolineare il fatto che questi non sono bambini particolarmente malati”, ha affermato Calum Semple, professore di salute infantile all’Università di Liverpool. La dottoressa Camilla Kingdon, presidente del Royal College of Pediatrics and Child Health, ha affermato che quelli “in officina” non stavano “raccogliendo alcun segnale eccessivamente preoccupante”.

I dati provengono dallo studio Isaric, guidato dal Prof Semple, e provengono dalla metà di tutti gli ospedali del SSN, rendendolo “ampiamente rappresentativo” del quadro nazionale, ha affermato.

Alcuni esperti hanno ipotizzato che l’elevata prevalenza di infezioni nel Regno Unito, che di recente hanno raggiunto livelli mai visti prima, stia giocando un ruolo chiave nel recente aumento dei ricoveri.

Con più virus in giro, è prevedibile che più bambini prendano il Covid e si ammalino. Anche i ricoveri accidentali – quelli che vengono portati in ospedale per altri problemi ma risultano positivi – aumenteranno a causa dell’onda Omicron, sebbene i dati su questo siano scarsi.

A causa degli alti tassi attuali tra i giovani, “circa un ricovero su 12 in ospedale, che si tratti di una gamba rotta o di un’appendicite o per qualsiasi motivo, ha la possibilità di essere [Covid] positivo”, ha affermato Russell Viner, professore di salute dell’infanzia e dell’adolescenza all’University College di Londra.

Ma la teoria dell’alta prevalenza non tiene pienamente conto del fatto che il recente aumento delle ammissioni non è coerente in tutte le fasce d’età. Invece, è guidato dai bambini.

La maggior parte dei bambini ricoverati in ospedale a dicembre e gennaio aveva meno di 12 mesi, 171 su 405, ovvero il 42,2%. In proporzione, questo è in aumento in modo significativo rispetto alle ondate precedenti, quando circa il 30% dei ricoveri pediatrici era tra i minori.

Ora anche più bambini provenienti dalle aree più povere del Regno Unito vengono portati in ospedale, rispetto a prima durante la pandemia. Quelli del quinto più indigente delle famiglie rappresentano quasi la metà dei ricoveri, mostrano i dati.

“Ciò è visibile a tutte le età e probabilmente riflette tassi di vaccinazione più bassi negli adolescenti provenienti da aree svantaggiate, una maggiore esposizione alle infezioni e tassi più elevati di altre condizioni di salute che li rendono più vulnerabili a malattie gravi una volta infettati”, ha affermato la professoressa Christina Pagel, direttrice del unità di ricerca clinica operativa presso l’University College London.

Un’ipotesi sul tasso di ospedalizzazione del bambino è che l’elevata trasmissibilità di Omicron gli abbia permesso di riuscire dove altre varianti hanno fallito: nel raggiungere minuscole sacche di popolazione che devono ancora sviluppare l’immunità al Covid. In altre parole, neonati.

“Il gruppo con il più basso tasso di immunità sono i bambini sotto i cinque anni, e in particolare i bambini di età inferiore a un anno”, ha affermato il dottor Alasdair Munro, ricercatore clinico in malattie infettive pediatriche presso l’Università di Southampton. “Ciò significa che ci aspetteremmo una percentuale maggiore di ricoveri tra questa popolazione, come è dimostrato in questi dati”.

Altri hanno teorizzato che l’apparente preferenza di Omicron per la replicazione più in alto nelle vie aeree, che è più piccola e non sviluppata nei bambini, significa che sta causando a questa fascia di età il tipo di difficoltà respiratorie che si osservano tipicamente con le infezioni invernali annuali.

“Ci sono potenzialmente alcune prove che questa variante del virus colpisce le vie aeree superiori più delle varianti precedenti”, ha affermato il dottor Viner. Tuttavia, ha aggiunto, “Penso che dobbiamo stare attenti nel suggerire che dipende tutto da quello”.

In termini di bambini che necessitano di brevi cure ospedaliere per febbre e tosse, “Penso che stiamo vedendo che il Covid si comporta in modo un po’ più simile ai normali virus invernali nei bambini”, ha affermato il dottor Viner.

I dati condivisi dal dottor Munro mostrano che circa 15.000 bambini di età pari o inferiore a 17 anni sono stati ricoverati in ospedale per Covid-19 dall’inizio della pandemia. In confronto, i ricoveri annuali di bambini per respiro sibilante virale, bronchiolite e infezioni all’orecchio sono rispettivamente di 77.488, 51.655 e 33.000.

“Come pediatri, siamo abituati ad avere inverni movimentati in cui ne vediamo molti particolarmente deboli, in genere con febbri elevate, spesso con alcuni tipi di distress respiratorio, aumento del lavoro respiratorio, tosse, scarsa alimentazione. Il modello di questo inverno è molto, molto simile”, ha affermato il dottor Kingdon.

Tuttavia, l’attuale quadro clinico è “incredibilmente rassicurante”, come ha affermato il dottor Viner, rafforzando la convinzione che il virus rappresenti solo un rischio minore per la stragrande maggioranza dei bambini.

Fonte: independent.co.uk

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