Scienza

I fossili mostrano che l’arido entroterra australiano un tempo ospitava una foresta pluviale “abbondante”.

Un’analisi di un nuovo vasto tesoro di fossili nell’entroterra australiano suggerisce che la regione fosse un tempo sede di una foresta pluviale temperata brulicante di vita.

Un team internazionale di scienziati è stato allertato del sito nel New South Wales dopo che un agricoltore locale ha affermato di aver scoperto fossili in uno dei suoi paddock che si sono rivelati provenienti da foglie preistoriche.

Lavorando per tre anni, i ricercatori, tra cui Matthew McCurry dell’Università del New South Wales (UNSW), hanno portato alla luce i resti fossili di una foresta pluviale “ricca e abbondante” di circa 15 milioni di anni fa, con migliaia di esemplari tra cui piante, ragni botola, cicale e vespe giganti.

Il sito, che i ricercatori hanno chiamato McGraths Flat, è stato svelato al mondo in un articolo pubblicato sabato sulla rivista La scienza avanza.

“I fossili che abbiamo trovato provano che l’area era una volta una foresta pluviale temperata e mesica e che la vita era ricca e abbondante qui negli altipiani centrali”, ha detto il dottor McCurry in una dichiarazione.

“Finora è stato difficile dire come fossero questi antichi ecosistemi, ma il livello di conservazione in questo nuovo sito fossile significa che anche piccoli organismi fragili come gli insetti si sono trasformati in fossili ben conservati”, ha aggiunto.

I fossili rivelano prove non solo delle singole specie vissute durante questo periodo da 11 a 16 milioni di anni fa, ma anche delle interazioni tra le specie.

“Ad esempio, abbiamo il contenuto dello stomaco di pesce conservato nel pesce, il che significa che possiamo capire cosa stavano mangiando. Abbiamo anche trovato esempi di polline conservato sui corpi degli insetti in modo da poter dire quali specie stavano impollinando quali piante”, ha spiegato il dottor McCurry.

Questo periodo di tempo faceva parte dell’epoca del Miocene del pianeta – da 23 a 5 milioni di anni fa – quando il continente australiano si era separato dall’Antartide e dal Sud America e stava andando alla deriva verso nord.

Sebbene all’inizio del Miocene c’era un’enorme ricchezza e varietà di vita vegetale e animale in Australia, i ricercatori affermano che circa 14 milioni di anni fa un brusco cambiamento climatico noto come “interruzione del Miocene medio” causò estinzioni diffuse che portarono il continente a diventare più e più arido.

Sulla base della scoperta dei melanosomi, componenti cellulari che immagazzinano il pigmento della melanina, i ricercatori hanno anche potuto ricostruire il modello cromatico di uccelli e pesci che un tempo vivevano in una sezione del sito fossile.

Gli esemplari sono stati trovati all’interno di una roccia ricca di ferro chiamata “goethite”, di solito non considerata una fonte di fossili eccezionali, e i ricercatori ritengono che il processo che ha trasformato questi organismi in fossili sia la chiave del motivo per cui sono così ben conservati.

“Le nostre analisi suggeriscono che i fossili si sono formati quando le acque sotterranee ricche di ferro sono defluite in un billabong e che una precipitazione di minerali di ferro ha racchiuso organismi che vivevano o sono caduti nell’acqua”, ha osservato il dottor McCurry.

Un billabong è un termine australiano per uno stagno isolato lasciato dopo che un fiume cambia corso.

Mentre i resti di piante e animali conservati nel sito erano simili a quelli trovati nelle foreste pluviali dell’Australia settentrionale, i ricercatori hanno affermato che c’erano segni che l’ecosistema stesse iniziando a prosciugarsi.

“L’Australia è il continente più unico dal punto di vista biologico e questo sito è estremamente prezioso per ciò che ci racconta sulla storia evolutiva di questa parte del mondo”, ha affermato in una dichiarazione il capo scienziato dell’Australian Museum Kristofer Helgen.

“Fornisce un’ulteriore prova del cambiamento climatico e aiuta a colmare le lacune nella nostra conoscenza di quel tempo e di quella regione”, ha aggiunto il dottor Helgen.

Fonte: independent.co.uk

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