Scienza

Il viaggio di 60 anni verso il trapianto con un cuore di maiale

Venerdì 7 gennaio, David Bennett è diventato la prima persona al mondo a ricevere con successo un trapianto di cuore di maiale.

L’operazione di otto ore da parte dei chirurghi presso l’Università del Maryland Medical Center di Baltimora è stata senza dubbio ardua. Ma fu un breve passo finale in un viaggio di 60 anni per alterare geneticamente il cuore del maiale in modo che non venisse immediatamente rifiutato, un viaggio iniziato con un incidente aereo a Oxford nell’estate del 1940.

Era una calda domenica pomeriggio quando Peter Medawar, allora 25enne, godendosi la vita in giardino a Oxford con la moglie Jean e la figlia maggiore Caroline, fu sorpreso dalla vista e dal rumore di un bombardiere che volava basso verso di loro. L’aereo si è schiantato violentemente in un giardino a 200 metri di distanza. Il pilota è sopravvissuto ma ha subito ustioni orribili. Medawar si era formato come zoologo, ma la sua ricerca recente era stata quella di scoprire quali antibiotici fossero i migliori per curare le ustioni. Per il pilota che si è appena schiantato, i medici erano sfiniti nel decidere il farmaco giusto e hanno chiesto a Medawar di aiutarlo.

Lo shock viscerale di camminare all’ospedale delle ferite di guerra ha spronato il giovane Medawar a pensare e lavorare a un livello di intensità di cui non sapeva di essere capace. Vide aviatori con gran parte della loro pelle incenerita, in agonia: mentre le loro vite potevano essere prolungate da nuovi progressi medici – trasfusioni di sangue e antibiotici – non c’era modo di curare queste orribili ustioni.

Quando i medici hanno trapiantato la pelle da una persona all’altra, è stata distrutta subito dopo. A quel tempo, i medici non pensavano che ci fosse alcun problema fondamentale, ma solo che le effettive praticità dovevano essere perfezionate: il taglio e il cucito. Ma Medawar pensava che il problema fosse qualcos’altro. Ottenne una borsa di studio dal War Wounds Committee e lasciò la casa per circondarsi del problema, trascorrendo due mesi in un hotel economico per lavorare con il chirurgo scozzese Tom Gibson nell’Unità Burns della Glasgow Royal Infirmary. Insieme, hanno deciso di osservare esattamente cosa è successo durante il rigetto del trapianto.

La loro prima paziente era una donna di 22 anni, nominata sui giornali solo come la signora McK. Era stata portata d’urgenza alla Glasgow Royal Infirmary con profonde ustioni lungo il fianco destro per essere caduta contro il suo fuoco a gas. Per curarla, un’area della sua ferita è stata ricoperta dalla pelle della sua coscia e un’altra area con la pelle prelevata dalla coscia di suo fratello. Pochi giorni dopo, al microscopio, le cellule immunitarie della signora McK avevano invaso gli innesti cutanei prelevati da suo fratello. Giorni dopo, gli innesti del fratello degenerarono. Le sue cellule immunitarie avevano causato il rigetto.

Successivamente, di nuovo a Oxford, Medawar ha scelto di testarlo attentamente usando i conigli. Prendendo 25 conigli, ha innestato pezzi di pelle da uno sull’altro. Se ti sei mai chiesto cosa potrebbe essere necessario per vincere un premio Nobel, Medawar’s inizia da qui, con un’idea importante da testare in 625 operazioni su 25 conigli (25 x 25 innesti cutanei individuali).

Ha dimostrato che la pelle non può essere innestata tra conigli diversi. Fondamentalmente, ha anche mostrato che nel secondo round di innesti, il rigetto è avvenuto più rapidamente la seconda volta, il segno distintivo di una reazione immunitaria. La rivoluzione inizia qui perché Medawar e il suo team hanno scoperto che il trapianto può funzionare fintanto che una reazione immunitaria viene interrotta. Medawar ha lavorato prima che i geni e le proteine ​​potessero essere facilmente manipolati, ma questo è relativamente facile al giorno d’oggi.

Di nuovo sotto i riflettori

La scienza del sistema immunitario è oggi sotto i riflettori a causa dell’attuale pandemia. Ma con il progredire della scienza dell’immunità, ci sono altri grandi spin-off, come nuovi modi per disattivare le risposte immunitarie per evitare il rigetto del trapianto.

Infatti, come ho spiegato in un libro, Il corpo segreto, stanno avvenendo così tante scoperte scientifiche e mediche, dalle nuove terapie contro il cancro alla manipolazione dei geni o del microbioma del corpo, penso che siamo all’apice di un’epoca rivoluzionaria praticamente in ogni aspetto della biologia umana.

Il nome di Medawar resiste non solo al suo lavoro sui trapianti, ma anche alla brillantezza della sua scrittura. Richard Dawkins lo definisce lo “scienziato più spiritoso di sempre” e gli ha dedicato la sua raccolta di saggi del 2021. Il giorno prima del suo primo ictus nel 1969, Medawar terminò una conferenza con una citazione del filosofo del 17° secolo Thomas Hobbes proclamando che la vita è come una razza e la cosa più importante è parteciparvi, essere pienamente coinvolti, ambiziosi e andare -ottenere, per migliorare il mondo. Diciotto anni dopo, la stessa citazione fu incisa sulla sua lapide: “Non ci può essere contentezza se non nel procedere”.

Daniel M Davis è professore di immunologia all’Università di Manchester. Questo articolo è apparso per la prima volta su La conversazione.

Fonte: independent.co.uk

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