Salute

In che modo Instagram promuove contenuti a favore dell’anoressia agli adolescenti

Quando una giovane donna ha seguito un account “thinspiration” su Instagram e ha usato termini associati a un’alimentazione disordinata, il motore di raccomandazione di Instagram le ha subito suggerito di seguire altri account “thinstagram”, che spesso mostravano immagini di corpi sottopeso.

Presto, la donna ha ricevuto messaggi diretti non richiesti da un “allenatore dimagrante”, un invito a partecipare a una chat di gruppo “pro-anoressia” (“pro-ana”) e richieste da altri utenti in cerca di “amici” per ritenerli responsabili a pericolosi obiettivi di perdita di peso.

Fortunatamente, in questo caso, la giovane donna non era reale. Il suo account è stato la creazione di due gruppi di controllo della tecnologia, Reset Tech e Tech Transparency Project (TTP), per mostrare quanto sia facile per gli utenti, compresi gli adolescenti, incontrare contenuti che incoraggiano l’alimentazione disordinata e l’autolesionismo attraverso i consigli di Instagram, la ricerca , hashtag e funzioni di messaggistica.

Secondo un rapporto pubblicato mercoledì, l’account di prova per la donna di 29 anni ha creato sei post “thinspiration” e ha seguito una singola influencer, Eugenia Cooney, che è popolare nei circoli pro-ana online. (Cooney ha più di 700.000 follower su Instagram, oltre 850.000 follower su TikTok e più di 2 milioni di follower su YouTube. È verificata su tutte e tre le piattaforme.) Un portavoce di Instagram ha confermato che l’account di Cooney non viola le politiche dell’azienda ed è raccomandabile a tutti gli utenti. Il portavoce ha aggiunto che l’account “viene spesso utilizzato per condividere storie di recupero”. Cooney non ha risposto a una richiesta di commento.

Reset e TTP hanno anche creato un secondo account di prova, che rappresenta un’ipotetica ragazza di 14 anni. L’account ha seguito 100 account pro-ana, inclusi gli utenti seguiti dall’account di prova per adulti, nonché gli utenti consigliati da Instagram. Ha anche realizzato sei post “thinspo”. A seguito di queste azioni, l’account ha ricevuto consigli pro-ana nella scheda Esplora di Instagram, comprese più foto di donne emaciate in mutande.

Il rapporto di Reset e TTP è stato pubblicato poche ore prima che l’amministratore delegato di Instagram, Adam Mosseri, avrebbe dovuto testimoniare davanti a una commissione del Senato sugli effetti dell’app sui giovani utenti. È stato rilasciato poche ore dopo che Instagram ha annunciato modifiche ai contenuti che possono essere consigliati agli adolescenti sull’app e ha visualizzato in anteprima il controllo genitori che prevede di lanciare il prossimo anno. Segue un rapporto bomba del Wall Street Journal e una testimonianza dell’informatrice Frances Haugen, su come la società madre di Instagram Meta (nata Facebook) abbia ignorato la ricerca interna sugli effetti pericolosi della piattaforma sulla salute mentale degli adolescenti.

Ma il rapporto arriva anche in un momento in cui la prevalenza dei disturbi alimentari tra gli adolescenti è aumentata vertiginosamente. Il dottor Jason Nagata, professore di pediatria presso l’Università della California di San Francisco che cura gli adolescenti ricoverati in ospedale con disturbi alimentari, ha detto a BuzzFeed News che la sua clinica ha visto più che raddoppiare il numero di adolescenti che necessitano di cure ospedaliere durante la pandemia. La dottoressa Tracy Richmond, direttrice del Programma per i disturbi alimentari al Boston Children’s Hospital e professoressa di pediatria ad Harvard, ha affermato che la sua clinica ha visto un aumento simile.

Il rapporto Reset/TTP è l’ultimo di numerosi esperimenti che mostrano Instagram che promuove raccomandazioni pro-ana agli utenti adolescenti. Ma il nuovo rapporto mostra anche come la piattaforma abbia facilitato la creazione di comunità online autodistruttive e come non sia riuscita a proteggere i membri vulnerabili di quelle comunità.

Le persone con disturbi alimentari spesso resistono agli sforzi dei familiari, dei medici e di altri team di assistenza per spingerli a riprendersi e condividono strategie e “trucchi” per facilitare tale resistenza. Nagata ha descritto gli incidenti di adolescenti ricoverati in ospedale che hanno utilizzato le funzioni di geolocalizzazione dei loro telefoni per trovare pazienti nelle stanze e nei reparti vicini con i quali potevano scambiare consigli su come nascondere il cibo e ingannare il personale ospedaliero. S. Bryn Austin, direttore della Strategic Training Initiative for the Prevention of Eating Disorders presso la Harvard School of Public Health, ha definito l’evasione assistenziale un “segno distintivo dei disturbi alimentari”.

Ma sebbene la Richmond fosse abituata a sentire le preoccupazioni dei genitori sul fatto che affidare i propri figli all’assistenza residenziale potrebbe portarli a “imparare trucchi” da altri pazienti, ha affermato che oggi “i bambini stanno imparando tutto online”. Austin ha concordato: Instagram e altri social network hanno consentito agli utenti vulnerabili di accedere a suggerimenti e tecniche autodistruttive su una scala superiore a quella che i ricercatori hanno visto prima.

Tuttavia, non è chiaro perché la piattaforma abbia fatto così poco per fermarli. I ricercatori di Reset/TTP hanno scoperto che gli utenti pro-ana spesso preparano account di “backup” con l’aspettativa che i loro account principali vengano disabilitati e che si radunino attorno ad hashtag codificati, scritti in modo errato o alternativamente per evitare il rilevamento da parte dei sistemi di moderazione dei contenuti. Ma niente di tutto questo è nuovo. Gruppi dannosi tra cui QAnon, i boogaloo boys, attivisti anti-vaccino e varie milizie hanno utilizzato per anni account di backup e hashtag scritti in modo errato su Instagram e sul suo fratello Facebook, offrendo alle piattaforme molta esperienza nel rilevare e far rispettare le loro tattiche.

I ricercatori di Reset/TTP hanno anche scoperto, tuttavia, che gli utenti vulnerabili ai post pro-ana sono spesso presi di mira nei messaggi diretti e da lì a volte sono invitati a passare da Instagram ad app di chat crittografate come Kik e Telegram. E le regole di Instagram sui DM sono nettamente diverse dalle loro regole su cosa si può dire in un post o in un commento.

“Poiché i messaggi diretti sono per conversazioni private”, afferma Instagram in un post sul blog aziendale del febbraio 2021, “non utilizziamo la tecnologia per rilevare in modo proattivo contenuti come incitamento all’odio o bullismo allo stesso modo in cui lo facciamo in altri luoghi”. Ciò crea una potente scappatoia per l’applicazione dei criteri nei DM: il contenuto deve essere segnalato da un utente. Di conseguenza, gli utenti che si supportano reciprocamente nelle violazioni delle regole della piattaforma (nelle chat di gruppo di nazionalisti bianchi, ad esempio, o in gruppi di persone con anoressia che vogliono aiutarsi a vicenda a dimagrire) sono liberi di inviare in DM i contenuti che violano le linee guida della community di Instagram senza conseguenze. Un portavoce di Instagram ha confermato che l’azienda non scansiona ancora i messaggi diretti alla ricerca di contenuti che violano gli standard della sua community, anche nei messaggi inviati ai bambini, spiegando: “vogliamo rispettare la privacy delle persone nei DM”.

Un problema simile si presenta nell’approccio di Instagram alle restrizioni di ricerca. Quando gli utenti cercano determinati termini pro-ana su Instagram, ricevono un messaggio che offre risorse per gli utenti alle prese con problemi di immagine corporea. Gli specialisti dei disturbi alimentari che hanno parlato con BuzzFeed News si sono affrettati a lodare questa iniziativa di “reindirizzamento”, ma gli utenti che non desiderano tali risorse sono liberi di ignorare il messaggio e visualizzare il contenuto che hanno cercato in primo luogo. Quindi, sebbene il messaggio possa essere utile per un ricercatore occasionale, probabilmente non può aiutare gli utenti a più alto rischio di autolesionismo.

Gli esperti hanno anche convenuto che affrontare i contenuti pro-ana su Instagram richiederebbe un approccio più completo rispetto a quello adottato oggi dalla piattaforma. Nagata e Richmond hanno entrambi sottolineato che l’esposizione cumulativa a “‘thinspo”, varietà anche meno estreme, gioca un ruolo importante nelle traiettorie dei pazienti. Lauren Muhlheim, specialista in disturbi alimentari in uno studio privato a Los Angeles, è andata oltre, affermando che per proteggere gli utenti dai disturbi alimentari, le piattaforme devono anche prendere di mira con più forza “il bullismo estremo di persone di corporatura più grande su queste piattaforme”. I ricercatori di Reset e TTP hanno trovato casi di bullismo contro utenti di corporatura più grande sotto un hashtag intitolato #reversethinspo. Richmond, tuttavia, è stata pronta a individuare un lato positivo: più che mai, ha detto, “ora sui social media c’è una celebrazione della salute di tutte le dimensioni e del corpo positivo”.

Tuttavia, “i regolatori devono agire”, ha affermato, “e le piattaforme devono assumersi la responsabilità, almeno per proteggere i giovani, se non tutti”.

Emily Baker-White ha precedentemente ricoperto posizioni politiche presso Facebook e Spotify.

Fonte: buzzfeednews.com

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