Salute

USA: la variante Omicron spinge gli ospedali al punto di rottura

A Chicago, i pazienti vengono curati nei corridoi degli ospedali e nelle sedie da ufficio.

A Farmington, nel New Mexico, rinforzi militari sono stati dispiegati negli ospedali civili da oltre 700 miglia di distanza a San Diego.

E a Paterson, nel New Jersey, gli interventi chirurgici non di emergenza sono stati cancellati. Una condizione della cistifellea che in genere potrebbe richiedere la rimozione? Prova prima con gli antibiotici. Una frattura ossea per la quale normalmente potresti andare sotto i ferri? Ti mettiamo in un cast e stampelle per un po’ per vedere come te la cavi.

“Non è necessario invocare gli standard di assistenza in caso di crisi per fornire standard di assistenza in caso di crisi”, ha affermato Anand Swaminathan, assistente professore di medicina d’urgenza presso il Centro medico della St. Joseph’s University di Paterson. “È una sfida enorme fornire assistenza a quanti più pazienti possibile in questo momento”.

Questa è l’America nell’onda Omicron. Gli ospedali statunitensi e il loro personale sono attualmente sottoposti a test in modi nuovi e stimolanti, diversi dalle precedenti ondate di pandemia, hanno detto a BuzzFeed News gli operatori sanitari di tutto il paese. I pazienti che normalmente potrebbero essere ricoverati in osservazione vengono rimandati a casa per mantenere i letti disponibili. Altri stanno aspettando 10 ore o più al pronto soccorso per essere visti, prima forse di arrendersi e di andarsene del tutto.

Raggiungere il punto di rottura è un processo ingannevolmente lento, ma a poco a poco Swaminathan ha detto che il suo ospedale e altri stanno perdendo le cose di cui hanno bisogno per continuare a funzionare in modo efficace. “Questo crollo non sarà come un armageddon. Non accadrà tutto in una volta”, ha detto. “Sarà abbastanza silenzioso e le persone non se ne accorgeranno finché non chiameranno i servizi di emergenza e non verrà nessuno”.

Con la diffusione di Omicron, i casi di COVID stanno aumentando a livelli record in tutti i 50 stati. Ma data la relativa mitezza della variante per la maggior parte delle persone, in particolare i vaccinati, Anthony Fauci e altri hanno affermato che ora è più rilevante prestare maggiore attenzione ai dati sui ricoveri rispetto al numero totale di casi. Eppure, anche questo è allarmante. Più di 147.000 persone sono attualmente negli ospedali statunitensi con COVID, più che in qualsiasi momento della pandemia fino ad oggi. Il direttore del CDC Rochelle Walensky ha dichiarato mercoledì che la media di sette giorni dei ricoveri ospedalieri è aumentata del 33% rispetto alla settimana precedente a circa 19.800 al giorno.

È importante sottolineare che queste cifre includono persone con un caso accidentale di COVID, il che significa che sono state curate per qualcos’altro e sono risultate positive anche per il virus. Ma mentre questo può sembrare meno preoccupante, può essere ingannevole. Il COVID potrebbe esserlo esacerbando i problemi di salute sottostanti di alcune persone e, soprattutto, l’effetto netto sugli ospedali è lo stesso: più pazienti occupano più letti e richiedono speciali protocolli di isolamento e sicurezza per non infettare gli altri.

Mentre nuovi studi stanno dimostrando che Omicron è meno grave e richiede in media soggiorni ospedalieri circa il 70% più brevi rispetto a Delta, la variante incredibilmente trasmissibile si sta ancora diffondendo a macchia d’olio, anche tra i bambini, che vengono ricoverati in ospedali con COVID a tassi record. “Il rischio di ricovero rimane basso, soprattutto tra le persone che sono aggiornate sui loro vaccini COVID”, ha detto Walensky mercoledì. “Tuttavia, l’incredibile aumento dei casi – oltre 1 milione di nuovi casi ogni giorno – ha portato a un numero elevato di ricoveri totali”.

Tutto questo mentre sempre più operatori sanitari sono essi stessi positivi al test e sono costretti a restare in disparte, lasciando i loro colleghi – almeno quelli che non hanno lasciato del tutto la professione a causa del burnout – a sforzarsi per curare i pazienti che si presentano a frotte nei loro pronto soccorso con COVID, sì, ma anche per qualsiasi altra condizione medica o lesione traumatica.

L’ironia crudele, quindi, è che quella che sembra essere la variante più blanda diffusa del coronavirus è quella che rischia di far crollare il sistema ospedaliero statunitense.

“Prima di questo, se avessi avuto un problema medico acuto che metteva in pericolo la vita o un arto e fossi andato al pronto soccorso in America, avresti promesso che sarebbe stato risolto rapidamente”, ha affermato Gabe Gao, medico di pronto soccorso al St. .Luke’s Hospital di New Bedford, Massachusetts. “Non credo che possiamo mantenere quella promessa in questo momento.”

Non tutti gli ospedali stanno attualmente affrontando una crisi. Alcuni che in precedenza hanno sperimentato enormi onde stanno tenendo saldi, per ora. “Nella prima ondata, avevo 400 pazienti con COVID, ora ne abbiamo 100”, ha affermato Aaron Glatt, presidente del dipartimento di medicina del Mount Sinai South Nassau a Long Island, New York. “Abbiamo trattamenti migliori, abbiamo una migliore comprensione del virus, ma allo stesso tempo, due mesi fa ho avuto 10 pazienti con COVID”.

Michael Daignault, un medico di pronto soccorso presso il Providence St. Joseph Medical Center di Burbank, in California, ha affermato di essere stato così scosso dall’ondata di casi nella sua zona lo scorso inverno che ha ritenuto che il momento attuale fosse più gestibile. Prima i pazienti potevano rimanere per settimane o mesi in terapia intensiva, ma ora tende ad essere diverso. “La maggior parte dei pazienti che vengono ricoverati ha una malattia meno grave. La durata media del soggiorno è diminuita”, ha detto. “È un fatturato più veloce. Siamo in grado di gestirlo”.

Ma sia Daignault che Glatt hanno affermato di aver ancora riscontrato carenza di personale, con operatori ospedalieri malati di virus. Hanno anche notato che vivono in stati con tassi di vaccinazione relativamente alti. New York, ad esempio, ha quasi il 20% in più di persone completamente vaccinate rispetto al Missouri, dove i ricoveri totali sono ora al di sopra dei peggiori livelli precedenti.

“Gli ospedali del Missouri sono sbattuti”, ha detto il portavoce della Missouri Hospital Association Dave Dillon. “Gli ospedali stanno ritardando le cure non urgenti, imbarcano pazienti di ogni tipo nei reparti di emergenza per mancanza di spazio letto e stanno affrontando sfide significative per la forza lavoro”.

“Non so cos’altro dirti. Questi sono tempi molto difficili”, ha detto.

In Idaho, lo stato con il tasso di vaccinazione più basso in cui meno della metà della popolazione è completamente vaccinata, l’ondata di Omicron potrebbe essere disastrosa. Molti ospedali si sono ritirati solo di recente dagli standard di assistenza in caso di crisi a seguito di un’impennata schiacciante di casi Delta a settembre. Susie Keller, CEO dell’Idaho Medical Association, ha affermato che i suoi membri hanno a malapena ripreso fiato da quel trauma e ora stanno fissando la probabile prospettiva di un’altra ondata. “Si sentono completamente assediati”, ha detto. “È un’altra cosa in cima a tutto il resto.”

Keller ha implorato coloro nel suo stato che non hanno ricevuto un vaccino di farlo, per evitare che prendano un letto d’ospedale che potrebbe andare da un’altra persona che ha avuto i loro colpi e viene in cura per COVID o qualcos’altro, solo per scoprire l’assistenza medica scarseggia. “È assolutamente ingiusto ed è una situazione molto triste”, ha detto. “Il mio cuore va davvero a quelle persone che stanno cercando di fare la cosa giusta e per circostanze al di fuori del loro controllo finiscono in un ospedale dove le risorse non ci sono”.

Ci sono segni che alcuni luoghi colpiti in anticipo da Omicron hanno visto il peggio del loro picco nelle infezioni, sebbene i ricoveri in precedenza tendessero a ritardare il conteggio dei casi di circa due settimane.

Ma altri stati devono ancora raggiungere il picco di Omicron, tra cui l’Arizona, dove in una conferenza stampa martedì, Marjorie Bessel, direttore clinico presso la Banner Health con sede a Phoenix, che impiega oltre 50.000 persone in tutto il West americano, ha supplicato le persone ad essere pazienti con il personale nei giorni e nelle settimane a venire. Più dipendenti si stanno dichiarando malati, ha detto, il che significa che i pazienti stanno vivendo attese più lunghe del normale.

“Siamo impegnati nelle nostre cliniche, siamo impegnati nelle nostre cure urgenti, siamo impegnati nei nostri reparti di emergenza e siamo impegnati nei nostri ospedali”, ha detto Bessel. “Comprendiamo anche che non siamo ancora al culmine della variante Omicron”.

Nel tentativo di ridurre il numero totale di personale medico ammalato in qualsiasi momento, il CDC ha annunciato poco prima di Natale che gli operatori sanitari asintomatici potrebbero tornare al lavoro dopo sette giorni, invece di 10, se risultano negativi. Anche il personale medico che ha ricevuto i loro colpi di richiamo ora non ha più bisogno di mettersi in quarantena a casa a seguito di esposizioni ad alto rischio.

Un medico del pronto soccorso a Manhattan, che ha chiesto di non essere nominato per parlare liberamente delle condizioni del suo ospedale, ha affermato che questo cambiamento nella politica del CDC aveva ridotto la carenza di infermieri nella sua struttura, ma ha notato che i medici stavano ancora svolgendo spesso compiti infermieristici, come come somministrare flebo o dimettere pazienti.

“Ci sono ovviamente preoccupazioni”, ha aggiunto. “Penso che non ci siano ancora grandi prove su quanto tempo sei contagioso, e penso che sia una regola dettata da una comprensibile necessità perché altrimenti non avremmo abbastanza operatori sanitari, ma a livello individuale è difficile fare i conti con l’idea di tornare e potenzialmente infettare altri membri del personale”.

Dall’altra parte della città di Brooklyn, un altro medico del pronto soccorso non autorizzato a parlare con i media ha affermato che anche lei doveva assumere più compiti solitamente svolti da infermieri o tecnici di assistenza ai pazienti, oltre al proprio lavoro. È una dottoressa che lavora solo da un anno e mezzo, ma la crisi del personale la fa sentire più sopraffatta che mai. “A volte è così occupato che non hai nemmeno il tempo di pensare o provare emozioni su quello che sta succedendo”, ha detto, “ma dopo che il tuo turno finisce, allora ti colpisce, questa ondata di esaurimento”.

Gao, il medico del Massachusetts, ha detto di aver notato i classici sintomi del burnout in se stesso e in altri colleghi. Quando entra al lavoro un lunedì mattina e vede 35 o 40 pazienti ricoverati che prendono i letti al pronto soccorso e altri 20-30 in sala d’attesa, sa che ci aspetta un’altra settimana difficile. Ci vuole una certa resilienza mentale e fisica per scegliere di lavorare al pronto soccorso, ma teme di esserne già stato spezzato.

“È terribile. È orribile. È il danno morale di tutto questo”, ha detto Gao. “L’assistenza sanitaria non dovrebbe funzionare sulle spalle degli operatori di emergenza assediati che stanno cercando di trovare l’angolo più piccolo in cui inserire qualcuno, e l’assistenza sanitaria di quella persona non dovrebbe essere appesa a un filo come risultato di quegli sforzi”.

Fonte: buzzfeednews.com

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