Scienza

Si apre “l’occhio d’oro” del telescopio spaziale, ultimo grande ostacolo

Sabato, il nuovo telescopio spaziale della NASA ha aperto il suo enorme specchio a forma di fiore placcato oro, l’ultimo passo nel drammatico dispiegamento dell’osservatorio.

L’ultima parte dello specchio da 21 piedi (6,5 metri) si è posizionata al comando dei controllori di volo, completando il dispiegamento del telescopio spaziale James Webb.

“Sono emozionato per questo. Che traguardo straordinario. Ora vediamo quel bellissimo schema là fuori nel cielo”, ha affermato Thomas Zurbuchen, capo delle missioni scientifiche della Nasa.

Più potente del telescopio spaziale Hubble, il Webb da 10 miliardi di dollari esplorerà il cosmo alla ricerca di luce proveniente dalle prime stelle e galassie formate 13,7 miliardi di anni fa. Per raggiungere questo obiettivo, la NASA ha dovuto dotare Webb dello specchio più grande e sensibile mai lanciato: il suo “occhio d’oro”, come lo chiamano gli scienziati.

Webb è così grande che ha dovuto essere piegato in stile orgami per adattarsi al razzo che è salito in volo dal Sud America due settimane fa. L’operazione più rischiosa si è verificata all’inizio della settimana, quando il parasole delle dimensioni di un campo da tennis si è aperto, fornendo ombra sotto lo zero per lo specchio e i rivelatori a infrarossi.

I controllori di volo a Baltimora hanno iniziato ad aprire lo specchio principale venerdì, aprendo il lato sinistro come un tavolo a ribalta. Sabato l’atmosfera era ancora più ottimista, con una musica vivace che riempiva la sala di controllo mentre il lato destro scattava in posizione. Dopo gli applausi, i controllori si sono subito ripresi al lavoro, bloccando tutto.

Questo specchio è realizzato in berillio, un metallo leggero ma robusto e resistente al freddo. Ciascuno dei suoi 18 segmenti è rivestito con uno strato ultra sottile di oro, altamente riflettente della luce infrarossa. I segmenti esagonali delle dimensioni di un tavolino da caffè devono essere regolati nei giorni e nelle settimane a venire in modo che possano concentrarsi su stelle, galassie e mondi alieni che potrebbero contenere segni atmosferici di vita.

Webb dovrebbe raggiungere la sua destinazione a 1 milione di miglia (1,6 milioni di chilometri) di distanza in altre due settimane. Se tutto continua ad andare bene, quest’estate inizieranno le osservazioni scientifiche. Gli astronomi sperano di tornare indietro di 100 milioni di anni dal Big Bang che ha formato l’universo, più vicino di quanto Hubble abbia raggiunto.

AP

Fonte: independent.co.uk

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