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Viaggio nello spazio: andare nello spazio danneggia la schiena

Gli astronauti segnalano mal di schiena dalla fine degli anni ’80, quando le missioni spaziali si allungarono. I loro dati medici di volo mostrano che più della metà degli astronauti statunitensi ha riportato mal di schiena, specialmente nella parte bassa della schiena. Fino al 28% ha indicato che si trattava di un dolore da moderato a grave, che a volte durava per la durata della missione.

Le cose non migliorano quando ritornano alla gravità terrestre. Nel primo anno dopo la loro missione, gli astronauti hanno un rischio 4,3 volte maggiore di ernia del disco.

“È una specie di problema in corso che è stato significativo e motivo di preoccupazione”, ha affermato il dottor Douglas Chang, primo autore del nuovo studio e professore associato di chirurgia ortopedica e capo del servizio di medicina fisica e riabilitazione presso l’Università della California San Diego Salute. “Quindi questo studio è il primo a prenderlo da una semplice descrizione epidemiologica e guardare i possibili meccanismi di ciò che sta succedendo alle spalle degli astronauti”.

Molta attenzione è stata concentrata sui dischi intervertebrali, gli ammortizzatori spugnosi che si trovano tra le nostre vertebre, come colpevoli dei problemi alla schiena che gli astronauti devono affrontare. Ma il nuovo studio è contrario a questo pensiero. In questa ricerca, finanziata dalla NASA, il team di Chang ha osservato pochi o nessun cambiamento nei dischi, nella loro altezza o gonfiore.

Quello che hanno osservato in sei astronauti che hanno trascorso dai quattro ai sette mesi sulla ISS è stata una tremenda degenerazione e atrofia della muscolatura di supporto nella colonna lombare (inferiore), ha detto Chang. Questi muscoli sono quelli che ci aiutano a rimanere in piedi, a camminare e a muovere le nostre estremità superiori in un ambiente come la Terra, proteggendo dischi e legamenti da sforzi o lesioni.

In microgravità, il busto si allunga, molto probabilmente a causa dello scarico spinale, in cui la curvatura spinale si appiattisce. Anche gli astronauti non usano il tono muscolare nella parte bassa della schiena perché non si piegano o non usano la parte bassa della schiena per muoversi, come sulla Terra, ha detto Chang. È qui che si verificano il dolore e l’irrigidimento, proprio come se gli astronauti fossero ingessati per sei mesi.

Le scansioni MRI prima e dopo le missioni hanno rivelato che gli astronauti hanno sperimentato una diminuzione del 19% di questi muscoli durante il volo. “Anche dopo sei settimane di addestramento e ricondizionamento qui su una Terra, stanno recuperando solo il 68% circa delle loro perdite”, ha spiegato Chang.

Chang e il suo team considerano questo un problema serio per le missioni con equipaggio a lungo termine, soprattutto se si considera un viaggio su Marte che potrebbe richiedere otto o nove mesi solo per raggiungere il Pianeta Rosso. Quel viaggio e il potenziale tempo trascorso dagli astronauti nella gravità marziana – il 38% della gravità superficiale sulla Terra – creano il potenziale per l’atrofia muscolare e il decondizionamento.

La ricerca futura del team esaminerà anche i problemi al collo segnalati, dove possono esserci ancora più occorrenze di atrofia muscolare e un periodo di recupero più lento. Sperano anche di collaborare con un’altra università sugli ultrasuoni in volo della colonna vertebrale, per guardare cosa succede agli astronauti mentre sono sulla stazione spaziale.

Yoga nello spazio?

Poiché a nessuno piace il mal di schiena e la perdita muscolare, Chang ha suggerito contromisure che dovrebbero essere aggiunte all’allenamento già di due o tre ore che gli astronauti hanno ogni giorno sulla stazione spaziale. Sebbene le loro macchine per esercizi si concentrino su una serie di problemi, tra cui la salute cardiovascolare e scheletrica, il team ritiene che anche i viaggiatori spaziali debbano includere un programma di rafforzamento del core incentrato sulla colonna vertebrale.

Oltre alla posizione di “piega fetale” che gli astronauti usano in microgravità per allungare la parte bassa della schiena o alleviare il mal di schiena, Chang ha suggerito lo yoga. Ma sa che è più facile a dirsi che a farsi.

“Molto yoga dipende dagli effetti della gravità, come il cane a terra, dove un allungamento attraverso i muscoli posteriori della coscia, i muscoli del polpaccio, la parte posteriore del collo e le spalle è possibile a causa della gravità. Quando lo rimuovi, potresti non avere lo stesso beneficio .”

Qualsiasi macchina sulla stazione spaziale deve anche essere progettata per quanto riguarda il peso, le dimensioni e persino i riverberi che potrebbero produrre sulla stazione.

Chang e gli altri ricercatori hanno fatto un brainstorming con un team di realtà virtuale su diversi programmi di esercizi che avrebbero consentito agli astronauti di invitare amici, familiari o persino follower di Twitter a unirsi a loro in un allenamento virtuale, rendendo la ripetizione quotidiana dei loro allenamenti più divertente e competitiva.

Uno dei compagni di squadra di Chang ha sentito personalmente questo dolore. Il dottor Scott Parazynski è l’unico astronauta a raggiungere la vetta dell’Everest. Ha subito un’ernia del disco dopo essere tornato dalla ISS sulla Terra. Meno di un anno dopo, quando tentò di scalare l’Everest per la prima volta, dovette essere trasportato in aereo. Dopo un processo di riabilitazione, alla fine ha raggiunto il vertice. Ora, parla agli attuali astronauti dei modi in cui possono contribuire agli studi sulla loro salute in condizioni di microgravità.

Mantenere gli astronauti sani e in forma è il minimo che possono fare, ha detto Chang.

“Quando un equipaggio torna, dice che da un lato della stazione spaziale vede questo bellissimo pianeta blu”, ha detto. “Tutto ciò a cui tengono è su questo piccolo e fragile pianeta. E guardano fuori dall’altra finestra e vedono l’infinito che si estende nell’oscurità, e tornano con un diverso senso di se stessi e del loro posto nell’universo.

“Tutti loro sono impegnati a promuovere la conoscenza dello spazio e fare passi avanti incrementali in ogni modo possibile per il prossimo equipaggio”.

Fonte: CNN.com

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